Le terme « leucémie (Pdf 229kb) » (du grec leucos pour blanc et hema pour sang) a été introduit par le médecin allemand R. Virchow en 1845 pour décrire les maladies où le sang prenait un aspect blanchâtre. L’aspect du sang dans ces maladies est expliqué par une prolifération incontrôlée de cellules cancéreuses développées à partir du système hématopoïétique situé dans la moëlle osseuse (le système hématopoïétique est l’ensemble des cellules qui produisent les cellules du sang).